Проблема гуманитарной интервенции привлекла к себе внимание ученых-юристов еще на очень ранних этапах развития международного права.

Так, один из основателей испанской школы международного права, Франциско Витториа, еще в начале XVI в. высказывался в пользу того, что испанцы имеют право спасать с помощью силы американских аборигенов, которым грозит несправедливая смерть от рук их одноплемянников канибалов.

Пожалуй, одними из первых, кто начал исследовать такое противоречивое явление, которое мы называем гуманитарной интервенцией, на уровне теоретического анализа, была группа писателей-публицистов, которые вели борьбу против тирании абсолютизма течение XVI-XVII вв. и которые стали известными под именем тираноборцы.

Тираноборцы, будучи сторонниками школы естественного права, в своих политико-юридических построениях исходили прежде всего из идеи общественного договора. На основе этой идеи развивалась не только теория народного суверенитета и природных неприкосновенных прав личности, но и учение о правомерности сопротивления, оказываемого произвола беззаконной власти.

Непосредственно проблемами международного права тираноборцы занимались мало. Единственный вопрос международного характера, который привлек их внимание и стало отдельным предметом глубокой теоретической разработки, как раз и был вопрос относительно того, имеют право соседние государства оказывать вооруженную помощь народу, который восстал против своего тирана.

Уже в первых памфлетах тираноборцев под названием «De jure Magistratuum in subditos», авторство которого иногда приписывается ученику Кальвина Теодору де Безу, вполне ясно высказывается оригинальная для того времени мысль о существовании естественного права отдельных организованных частей любого государства бороться против тиранического строя, а также о праве народов оказывать друг другу всяческую, в том числе военную, помощь в борьбе за освобождение от тиранической власти в силу единства всего человечеста.